Sora-iina étend la livraison de drones dans les îles Goto

Akihabara News (Tokyo) — Sora-iina, filiale à 100 % de la société de commerce général Toyota Tsusho, a étendu son programme de livraison de drones pour les produits médicaux dans les îles Goto, préfecture de Nagasaki.

La genèse du projet remonte à juin 2018 lorsque Toyota Tsusho a investi dans la startup californienne de drones Zipline et a commencé à collaborer avec les opérations de livraison de drones de la société en Afrique.

En mars 2021, les deux entreprises ont convenu d’apporter leur partenariat au Japon, promettant de se concentrer sur la livraison de fournitures médicales dans les zones rurales mal desservies du pays. Le communiqué de presse a noté qu’il s’agissait du « tout premier partenariat opérationnel stratégique de Zipline et qu’il représente un nouveau modèle pour faire évoluer son service de livraison à la demande ».

Les opérations pratiques ont été lancées en avril sous les auspices de la filiale Sora-iina, qui avait été créée pour gérer l’initiative de livraison de drones. La première présidente et chef de la direction est Michelle Mika Matsuyama. La base de la société est située dans la ville de Goto, sur l’île de Fukue, dans la préfecture de Nagasaki.

Au début de ce mois, plus de 150 vols de drones ont été effectués, la route principale reliant l’île de Fukue à l’île de Naru. Cependant, à partir du 10 juin, une nouvelle route entre l’île de Fukue et la plus éloignée des principales îles de Goto, l’île de Nakadori, a également commencé à être testée – un aller-retour d’environ 140 kilomètres.

D’autres itinéraires vers des îles plus petites, voire moins peuplées, sont également prévus.

Les drones Zipline ont des ailes fixes d’une envergure d’environ 3,3 mètres. Ils sont lancés dans les airs via une catapulte spéciale. Lorsqu’ils reviennent à la base, un crochet sur la queue de l’avion s’accroche à un fil tendu, le laissant suspendu immobile dans les airs jusqu’à ce que l’équipe de récupération s’en occupe.

La charge utile, qui peut peser jusqu’à 1,8 kilogramme, est transportée à l’intérieur de l’avion pendant le vol, le protégeant ainsi des intempéries. Ces drones sont relativement durables, même dans des conditions de vents et de pluie modérés. Ils volent à une vitesse maximale d’environ 130 kilomètres par heure. Les réseaux cellulaires et les cartes SD installées permettent une navigation automatisée. La livraison est accomplie par l’ouverture d’une trappe à une hauteur prédéterminée, envoyant la charge utile tomber au sol avec un petit parachute pour amortir l’impact.

Sora-iina négocie avec les régulateurs gouvernementaux pour leur permettre d’effectuer plusieurs vols simultanément. La firme vise à atteindre le rythme opérationnel d’une vingtaine à une trentaine de vols par jour.

Lorsque le gouvernement japonais autorisera les vols de drones de niveau 4, ce qui devrait se produire plus tard cette année, les itinéraires actuels pourront être raccourcis, car les drones seront alors autorisés à voler plus directement vers leurs objectifs au-dessus des zones peuplées.

Sora-iina espère que son service de livraison par drone renforcera la logistique globale dans les îles Goto. En particulier, étant donné que les livraisons de médicaments reposent actuellement sur des navires avec des horaires fixes, les drones peuvent être en mesure d’effectuer des livraisons d’urgence aux hôpitaux locaux et à d’autres installations dans des délais beaucoup plus courts.

Il est également possible que Sora-iina affronte un concurrent. En mars 2021, All Nippon Airways (ANA) et la société de drones basée en Allemagne Wingcopter ont effectué des tests de livraison de médicaments dans la même zone, effectuant des vols entre l’île de Fukue et l’île d’Hisaka.

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