Faire face à la pénurie de batteries au lithium-ion

Akihabara News (Tokyo) — Avec le besoin croissant de stockage d’énergie renouvelable, le rôle des batteries lithium-ion est devenu vital. Cependant, la fabrication et l’utilisation généralisée des batteries lithium-ion se sont avérées moins respectueuses de l’environnement et économiquement efficaces qu’on ne le pensait auparavant.

Au Chili, le deuxième plus grand pays producteur de lithium au monde, l’opposition grandit aux impacts environnementaux et sociaux négatifs que les mines de lithium ont imposés aux communautés et aux habitats locaux.

Le processus d’extraction du lithium dans les salines du Salar de Atacama, au Chili, nécessite le pompage de grandes quantités d’eau souterraine salée des lacs voisins. Ce processus endommage considérablement les habitats locaux qui abritent diverses espèces, dont les flamants roses, dont la population diminue dans les zones autour des mines.

De plus, les grandes quantités d’eau nécessaires à l’extraction du lithium ont également entraîné des pénuries d’eau dans les communautés indigènes chiliennes.

Avec l’arrivée au pouvoir d’un gouvernement plus progressiste, les restrictions imposées au secteur minier devraient se resserrer, ce qui pourrait à son tour réduire les quantités de lithium exportées vers le marché mondial.

Cela pourrait devenir un problème majeur à mesure que les véhicules électriques (VE) prolifèrent. Selon l’Agence internationale de l’énergie, le nombre de véhicules électriques sur la route en 2021 était le triple de celui de 2018, atteignant 16,5 millions, et les projections prévoient une croissance exponentielle au cours de cette décennie et au-delà.

Un autre métal nécessaire à la fabrication des batteries lithium-ion, le cobalt, fait face à des défis similaires.

Environ 70 % du cobalt mondial est fourni par la République démocratique du Congo par le biais d’exploitations minières artisanales et à petite échelle mal réglementées qui entraînent des coûts humains importants, tels que des risques pour la santé et des conditions de travail dangereuses.

De plus, les déchets des mines de cobalt congolaises polluent les cours d’eau locaux qui alimentent en eau potable les communautés environnantes.

Les préoccupations environnementales ne s’arrêtent pas aux dommages causés par l’extraction minière. Une fois la durée de vie limitée d’une batterie lithium-ion expirée, l’élimination constitue une menace environnementale distincte, car les fluides qui fuient des batteries contaminent les décharges et créent des risques d’incendie.

En raison d’une surveillance environnementale renforcée et de pénuries de matières premières clés, les prix des batteries lithium-ion ont augmenté, et cela pourrait continuer dans les années à venir.

Par conséquent, la course est lancée pour trouver des solutions.

Une possibilité, soutenue par l’un des inventeurs de batteries lithium-ion lauréat du prix Nobel, Akira Yoshino, est de se concentrer sur le recyclage.

Actuellement, le taux de recyclage mondial des batteries lithium-ion est inférieur à 5 %, l’Australie atteignant un taux misérable de seulement 2 à 3 % en dépit d’être une économie industrielle avancée.

Bien que le recyclage ne soit peut-être pas une solution complète aux pénuries – qui devront peut-être attendre les progrès technologiques -, il peut contribuer grandement à atténuer la crise immédiate.

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