Déchets radioactifs des petits réacteurs nucléaires modulaires

Akihabara News (Tokyo) – Alors que le gouvernement promeut l’énergie nucléaire comme alternative aux sources d’énergie fossiles, les petits réacteurs nucléaires modulaires (SMR) ont rencontré une réponse divisée comme une voie à suivre possible.

L’Agence internationale de l’énergie atomique (AIEA) définit les petits réacteurs nucléaires modulaires comme ceux qui produisent environ 300 MW d’électricité. Les réacteurs sont « modulaires » car ils peuvent être assemblés et transportés en tant qu’unités entières vers les emplacements prévus pour une installation relativement rapide.

Ces réacteurs ont été salués par certains analystes comme étant respectueux de l’environnement ainsi qu’efficaces, sûrs et économiquement avantageux.

NuScale Power, une entreprise américaine spécialisée dans la conception et la commercialisation de petits réacteurs modulaires, rapportait en 2020 que « le [small modular reactor] Le marché est estimé à plus de 100 milliards de dollars américains d’ici 2035, sur la base des meilleures estimations de l’Agence pour l’énergie nucléaire.

Selon l’Association nucléaire mondiale, les réacteurs nécessitent moins de systèmes de sécurité que leurs homologues plus grands en raison de leur construction petite et compacte. La taille et la modularité des petits réacteurs modulaires signifient en outre que leur fabrication peut suivre des normes de qualité plus élevées tout en permettant des coûts inférieurs et une construction plus rapide.

La localisation de telles structures sous terre ou sous l’eau est également possible. En effet, les réacteurs ont le potentiel d’une meilleure protection contre les catastrophes naturelles ou causées par l’homme, telles que les tsunamis et les crashs d’avions.

L’AIEA explique que les petits réacteurs modulaires ont des besoins réduits en combustible. Le ravitaillement n’est nécessaire qu’une fois tous les trois à sept ans, plutôt que tous les un à deux ans, comme c’est la norme pour les grandes centrales électriques.

Certains critiques, cependant, soutiennent que les affirmations de ces partisans sont entièrement fausses.

Par exemple, l’Energy and Climate Intelligence Unit, une organisation consultative indépendante au Royaume-Uni, affirme que les avantages économiques de l’augmentation de la taille et de la production sont précisément ce qui a permis aux grands réacteurs nucléaires d’atteindre une grande partie de leur succès commercial. En tant que tel, « [small modular reactor] l’économie devrait être globalement pire que celle des grands réacteurs.

Michael Barnard, stratège chez Agora Energy Technologies, conteste en outre l’affirmation selon laquelle les petits réacteurs modulaires sont moins coûteux que les centrales nucléaires traditionnelles. Barnard note que « le démantèlement d’un réacteur nucléaire est une entreprise d’un milliard de dollars sur 100 ans ».

Certaines recherches ont également conclu que les petits réacteurs modulaires peuvent produire Suite déchets radioactifs que la plupart des centrales nucléaires conventionnelles.

Selon un article publié par trois chercheurs dans le Actes de l’Académie nationale des sciencesles petits réacteurs modulaires « produiront des déchets plus volumineux et chimiquement/physiquement réactifs que [conventional reactors].” Ils ajoutent que « les conceptions refroidies à l’eau, au sel fondu et au sodium… augmenteront le volume de déchets nucléaires à gérer et à éliminer par des facteurs de deux à trente ».

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