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Explosions au Liban: le nitrate d’ammonium à nouveau

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Apocalyptique. Le 4 août, vers 18h10, une réserve de 2750 tonnes de nitrate d’ammonium a explosé dans le port de Beyrouth, au Liban. Selon la Croix-Rouge libanaise, le bilan préliminaire de mercredi matin était d’au moins 100 tués et 4 000 blessés. Selon le gouverneur de la capitale, Marwan Abboud, près de la moitié de la ville a été détruite ou endommagée. L’explosion aurait été ressentie jusqu’à Chypre, à 200 km de l’entrepôt.

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Le nitrate d’ammonium ou ammonitrate, utilisé depuis le début du XXe siècle, est utilisé dans de nombreux engrais azotés dans le monde. Associé à d’autres substances comme le trinitrotoluène (TNT), il est également utilisé comme explosif dans le BTP, dans les mines ou carrières et à des fins criminelles.

Une substance doit être stockée avec précaution ou risque d’explosion

Le nitrate d’ammonium est un sel blanc, inodore, de composition stable, qui présente peu de risque s’il n’entre pas en contact avec la chaleur. Mais sous l’influence d’une température élevée, supérieure à 200 degrés, le solide se désintègre très rapidement en gaz. Cela libère une énorme quantité d’énergie presque immédiatement, provoquant une onde de choc violente et causant des dommages. L’ammonitrate est un agent oxydant et non un combustible: il permet la combustion d’une substance déjà en feu.

Irritation des voies respiratoires, de la peau … le produit chimique présente également des risques pour l’homme. L’oxyde d’azote, un polluant atmosphérique libéré lors de l’explosion, peut causer des problèmes de santé à l’avenir, par exemple en déclenchant des pluies acides.

Les accidents liés au nitrate d’ammonium se multiplient depuis un siècle

Et c’est loin d’être la première fois que le nitrate d’ammonium est la cause d’accidents industriels mortels. En septembre 2001, la France a été frappée par l’explosion de l’usine chimique AZF à Toulouse, où 300 tonnes d’ammonitrate étaient stockées. L’accident a fait 31 morts, 2 500 blessés et d’importantes pertes matérielles.

Le premier accident connu date de 1916 au Royaume-Uni. Un incendie a dévoré une usine de munitions où le produit chimique était stocké. Au total, 115 personnes sont mortes. Les accidents les plus meurtriers se sont produits en 1921 et 1947, en Allemagne et aux États-Unis, où 500 personnes sont mortes des explosions. Ces tragédies soulignent la difficulté de protéger efficacement la population contre les catastrophes industrielles.