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Lutte du Pr Happi contre les épidémies

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Dans le domaine de la recherche, le professeur Christian Happi a gagné le respect de sa lutte contre les épidémies. Maintenant, il veut hisser une nouvelle génération de chercheurs africains, car « tant que l’Afrique n’aura pas de contribution intellectuelle, nous dirons toujours quoi faire ».

Et ce biologiste moléculaire, élevé au Cameroun et passant par Harvard avant de rentrer sur le continent, déteste entendre quoi faire.

 » Je souhaite développer des solutions simples et bon marché adaptées à l’Afrique et à notre environnementIl a martelé dans son bureau, décoré de nombreux diplômes, récompenses scientifiques et photos de famille.

A 52 ans, Christian Happi lutte contre les épidémies qui affligent l’Afrique et transfère ses connaissances sur le continent: deux batailles essentielles en cette période de pandémie du nouveau virus corona, pour lequel il a déjà développé un test bon marché.

À Ede, une ville modeste du sud-ouest du Nigéria, il a fondé le Centre africain d’excellence pour la recherche génomique et les maladies infectieuses (Acegid) en 2016, avec un financement de la Banque mondiale ou de riches philanthropes étrangers et nigérians.

A l’entrée, une pancarte discrète donne le ton:  » Les personnes les plus fortes ne sont pas celles qui écrasent les autres. Ils les élèvent« .

Près de 1 000 chercheurs ouest-africains en biochimie et en génomique, principalement des Nigérians, sont passés par ce bâtiment un peu ancien en attendant l’ouverture du  » plus grand centre de recherche sur le génome en Afrique« , Un bâtiment moderne situé dans la forêt tropicale humide d’Ede.

 » Il est logique d’être ici au Nigéria. Ce pays est le géant de l’Afrique, s’il bégaie, il suit tout le continentDit le chercheur.

Du fait du climat et de la population très dense, le Nigeria, pays de 200 millions d’habitants, connaît chaque année de nombreux épisodes épidémiques: paludisme, typhus, méningite, choléra, fièvre jaune et plus récemment Ebola.

Cette année, les chercheurs et étudiants d’Acegid se concentrent sur la lutte contre Covid-19.

Le Nigéria a enregistré à peine 30 000 cas positifs et près de 800 décès début juillet, mais avec une moyenne de 3 000 tests par jour  » ce n’est pas assezLa moitié admet un agent de santé publique au Nigéria.

A Lagos, Ibadan, Abuja ou Kano, dans les gigantesques mégalopoles de plusieurs millions d’habitants, où il est impossible d’appliquer la base de la distance sociale, le virus se propage de façon quasi incontrôlable.

L’OMS s’est récemment inquiétée de la forte accélération des affaires sur le continent (plus de 500 000 début juillet), mais tous les spécialistes s’accordent à dire que les chiffres officiels sans capacité de contrôle ne reflètent pas la réalité.

Tests Covid pour les cliniques nationales

À Ede, l’équipe du professeur Happi a déjà développé un test de dépistage rapide, certifié par la Food and Drug Administration des États-Unis (FDA) et validé aux niveaux national et continental pour une diffusion immédiate.

La fabrication de ce test Covid-19, qui ressemble à un simple test de grossesse, coûte environ 3 $ par rapport à 100 $ pour les tests PCR traditionnels. Aucun équipement ultra-avancé ou produits importés nécessaires pour connaître les résultats.

 » Je me fiche des grosses machines de PCR utilisées en Europe ou aux États-Unis qu’aucun hôpital public ne peut se permettre ici.« Explique le professeur Happi alors qu’il ouvre la voie à travers les laboratoires. » Je veux des tests que la grand-mère du village peut faire dans sa clinique rurale« .

Les chercheurs d’Acegid travaillent avec peu d’équipement, mais sont parmi les plus efficaces et les plus avancés. Il a été le premier laboratoire à cartographier l’ARN (lecture génétique de l’ADN) du nouveau coronavirus en Afrique début mars, quelques jours seulement après l’apparition du premier cas à Lagos.

Un record de vitesse  » incroyableSouligne Chikwe Ihekweazu, directeur du Centre national des maladies infectieuses, qui gère principalement la crise de Covid-19 au Nigéria.

 » Nous étions obligés d’envoyer les échantillons en Europe ou aux États-UnisLe Dr Ihekweazu explique à l’AFP. Le virus peut évoluer très rapidement et le séquençage nous permet de suivre cette évolution au plus près« .

De la même génération, le professeur Happi et le Dr Les Ihekweazu s’entendent bien et travaillent sur le même front, l’un dans le secteur privé, l’autre dans le secteur public.  » Le Prof Happi n’est pas facile et nous avons souvent des débats houleux! Mais nous sommes fiers de partager le même objectif, nous nous engageons pour le Nigeria et l’Afrique« .

« Petite valise africaine et grande »

En Afrique, Christian Happi n’a jamais oublié sa carrière de l’autre côté de l’Atlantique. Il n’a également jamais oublié la crise du paludisme qui a presque prévalu dans son enfance.

Originaire du Cameroun, où il a grandi et étudié la biochimie, Christian Happi est arrivé à Londres en 1998 à l’âge de 30 ans.

 » Petit Africain avec une grosse valise et un peu perdu à Heathrow« Il doit se rendre à une conférence internationale pour lutter contre le paludisme, à une époque où l’Afrique a peu de place pour le débat scientifique. Même ceux qui la concernent directement.

Le jeune camerounais est l’un des rares étudiants africains invités à cette conférence qui s’est tenue à Oxford cette année-là.

Il s’est rapidement démarqué pour  » il y a beaucoup d’idées folles Voulant utiliser la génétique dans le développement de vaccins, il est immédiatement débauché par l’Université américaine de Harvard pour poursuivre ses recherches.

Il était étudiant puis maître de conférences à la prestigieuse université et y est resté une décennie, principalement pour approfondir ses projets de lutte contre le paludisme. La maladie tue encore près de 400 000 personnes dans le monde chaque année, dont près de 100 000 au Nigéria.

 » Tant qu’il n’y aura pas de recherche sur le continent, il n’y aura pas de vaccin« , Il assure. » Tu dois être au sol« .

L’appel du continent

Mais ce n’est pas le paludisme qui l’a poussé à retourner en Afrique, mais la fièvre de Lassa. En 2007, le biologiste a entendu parler pour la première fois de cette fièvre hémorragique, proche d’Ebola, et des 700 décès qu’elle provoque chaque année au Nigeria.

À sa grande surprise, il découvre que les tests de dépistage sont envoyés en Allemagne. Au moment où vous recevez les résultats, 90% des patients sont décédés.

 » Il est tout à fait inacceptable qu’une maladie découverte en 1969 n’ait toujours pas été diagnostiquée en 2007Puis le professeur se rebelle.

Un an plus tard, il a collecté de l’argent et est parti pour Irrua, dans le sud du Nigéria, pour construire un laboratoire. Il forme deux jeunes lycéens en microbiologie et réalise les premiers tests de dépistage de Lassa en Afrique.

 » Il n’y avait rien, ni travail ni matérielIl se souvient: « Pas même l’électricité. Nous avons dû utiliser une batterie de voiture pour faire fonctionner la machine PCR! »

Désormais, les patients sont détectés plus rapidement et les pics épidémiques annuels de Lassa, endémiques au Nigeria, provoquent entre 100 et 200 décès chaque année.

Fort de cette expérience, le professeur a fondé Acegid et a depuis  » d’épidémie en épidémieComme il le dit, il a récemment découvert deux autres virus (Ekpoma 1 et 2), parmi les centaines vivant dans les forêts tropicales de la région.

 » Les médecins ici ne savent souvent pas de quoi souffrent leurs patients. Ils font le paludisme, les tests de typhoïde … et puis ils ne se souviennent pas De quel type de maladie s’agit-il, note le chercheur.

Approfondir la recherche sur les maladies infectieuses en Afrique est d’une importance fondamentale. Mais les coûts sont élevés et même si les donateurs sont conscients de l’urgence, en particulier compte tenu de la pandémie actuelle, il existe de nombreux obstacles.

De nombreux chercheurs, médecins et professionnels de la santé préfèrent encore travailler à l’étranger, pour de meilleurs salaires ou tout simplement parce qu’ils n’ont souvent pas les moyens d’exercer leur profession chez eux.

 » Les jeunes étudiants africains peuvent être éduqués dans les meilleures universités du monde, mais s’il n’y a pas de structure pour les accueillir en Afrique une fois leur diplôme en place, c’est inutile« , Il dit.

Biologie moléculaire et codage informatique

Idowu Olawoye, qui a étudié la biologie moléculaire et le codage informatique en Angleterre avant de revenir en 2016. Vivant dans la petite ville d’Ede, à plus de six heures de route de la capitale économique, Lagos, ne l’alourdit pas, assure-t-il.  » Je veux surtout contribuer au développement de mon pays« .

À seulement 27 ans, il traite actuellement les données de séquence d’ADN de Covid-19 pour le Nigéria: « Vous voyez, en lisant l’ADN du virus, vous pouvez voir où il est allé. C’est comme lire son passeportVulgariser autant que possible le jeune doctorant en montrant des diagrammes sur un iMac à la pointe de la technologie.

Sa collègue Jessica Uwamibe voulait aussi à tout prix  » se sentir utile« . Biologiste moléculaire de 29 ans, elle commençait tout juste ses études à l’Université Redeemer’s à Ede lorsque l’épidémie d’Ebola a éclaté en Afrique de l’Ouest en 2014.

Six ans plus tard, il complète les derniers détails de la sortie des tests rapides Covid-19, développés sur le même modèle que celui de Lassa et d’Ebola, et travaille déjà sur une recherche de vaccins basée sur les données génomiques découvertes. sur les patients au Nigeria.

 » Pourquoi aller ailleurs?Demande la jeune femme.  » Ici, nous avons les maladies et maintenant nous avons les connaissances et l’équipement« .