Accueil » News » Au cœur du Nigeria, le Pr Happi lutte contre les épidémies et pour l’Afrique

Au cœur du Nigeria, le Pr Happi lutte contre les épidémies et pour l’Afrique

  • par

Dans le domaine de la recherche, le professeur Christian Happi a gagné le respect de sa lutte contre les épidémies. Maintenant, il veut hisser une nouvelle génération de chercheurs africains, car « tant que l’Afrique n’aura pas de contribution intellectuelle, nous dirons toujours quoi faire ».

Et ce biologiste moléculaire, élevé au Cameroun et passant par Harvard avant de rentrer sur le continent, déteste entendre quoi faire.

« Je veux développer des solutions simples et peu coûteuses, adaptées à l’Afrique et à notre environnement », souligne-t-il dans son bureau, décoré de nombreux diplômes, récompenses scientifiques et photos de famille.

À 52 ans, Christian Happi lutte contre les épidémies qui affligent l’Afrique et transfère ses connaissances au continent: deux batailles essentielles en ces temps de pandémie du nouveau virus corona, pour lesquelles il a déjà développé un test bon marché.

À Ede, une ville modeste du sud-ouest du Nigéria, il a fondé le Centre africain d’excellence pour la recherche génomique et les maladies infectieuses (Acegid) en 2016, avec un financement de la Banque mondiale ou de riches philanthropes étrangers et nigérians.

A l’entrée, une pancarte discrète donne le ton: « Les gens les plus forts ne sont pas ceux qui écrasent les autres. Ils les exaltent ».

Près de 1 000 chercheurs ouest-africains en biochimie et en génomique, principalement des Nigérians, ont passé cette propriété quelque peu datée en attendant l’ouverture l’an prochain du « plus grand centre de recherche génomique en Afrique », un bâtiment moderne niché dans la forêt tropicale d’Ede.

Il est logique d’être ici au Nigéria. Ce pays est le géant de l’Afrique, s’il vacille, tout le continent suit », a expliqué le chercheur.

Du fait du climat et de la population très dense, le Nigeria, pays de 200 millions d’habitants, connaît chaque année de nombreux épisodes épidémiques: paludisme, typhus, méningite, choléra, fièvre jaune et plus récemment Ebola.

Cette année, les chercheurs et étudiants d’Acegid se concentrent sur la lutte contre Covid-19.

Le Nigeria n’a enregistré que 30 000 cas positifs et près de 800 décès début juillet, mais avec une moyenne de 3 000 tests par jour « ce n’est pas suffisant », a expliqué la moitié d’un responsable de la santé publique au Nigeria.

A Lagos, Ibadan, Abuja ou Kano, dans les gigantesques mégalopoles de plusieurs millions d’habitants, où il est impossible d’appliquer la base de la distance sociale, le virus se propage de façon quasi incontrôlable.

L’OMS s’est récemment inquiétée de la forte accélération des affaires sur le continent (plus de 500 000 début juillet), mais tous les spécialistes s’accordent à dire que les chiffres officiels sans capacité de contrôle ne reflètent pas la réalité.

– Tests Covid pour les cliniques nationales –

À Ede, l’équipe du professeur Happi a déjà développé un test de dépistage rapide, certifié par la Food and Drug Administration des États-Unis (FDA) et validé aux niveaux national et continental pour une diffusion immédiate.

La fabrication de ce test Covid-19, qui ressemble à un simple test de grossesse, coûte environ 3 $ par rapport à 100 $ pour les tests PCR traditionnels. Aucun équipement ultra-avancé ou produits importés nécessaires pour connaître les résultats.

«Je me fiche des grosses machines de PCR utilisées en Europe ou aux États-Unis qu’aucun hôpital public ne peut se permettre ici», explique le professeur Happi en ouvrant la voie dans les laboratoires. « Je veux tester ce que la grand-mère du village peut faire dans sa clinique rurale. »

Acegid, premier laboratoire à séquencer l'ARN (lecture génétique de l'ADN) du nouveau coronavirus en Afrique. Analyse d'échantillons, 2 juin 2020 (AFP - PIUS UTOMI EKPEI)

Acegid, premier laboratoire à séquencer l’ARN (lecture génétique de l’ADN) du nouveau coronavirus en Afrique. Analyse d’échantillons, 2 juin 2020 (AFP – PIUS UTOMI EKPEI)

Les chercheurs d’Acegid, quant à eux, travaillent avec peu d’équipement, mais sont parmi les plus performants et les plus avancés. C’est également le premier laboratoire à séquencer l’ARN (la lecture génétique de l’ADN) du nouveau coronavirus en Afrique quelques jours seulement après l’apparition du premier cas à Lagos début mars.

Un record de « vitesse incroyable », a déclaré Chikwe Ihekweazu, directeur du Centre national des maladies infectieuses, qui gère principalement la crise de Covid-19 au Nigeria.

« Avant, nous étions obligés d’envoyer des échantillons en Europe ou aux Etats-Unis », a expliqué le Dr Ihekweazu à l’AFP. « Le virus peut évoluer très rapidement et le séquençage nous permet de suivre cette évolution de plus près. »

De la même génération, le professeur Happi et le Dr Ihekweazu se connaissent bien et travaillent sur le même front, l’un dans le secteur privé, l’autre dans le secteur public. « Le Prof Happi n’est pas facile et nous avons souvent des débats acharnés! Mais nous sommes fiers de partager le même objectif, nous nous engageons pour le Nigeria et l’Afrique ».

– « Petite valise africaine et grande » –

En Afrique, Christian Happi n’a jamais oublié sa carrière de l’autre côté de l’Atlantique. Il n’a également jamais oublié la crise du paludisme qui a presque prévalu dans son enfance.

Originaire du Cameroun, où il a grandi et étudié la biochimie, Christian Happi a atterri à Londres en 1998 à l’âge de 30 ans.

« Petit Africain avec une grosse valise et un peu perdu à Heathrow », il doit se rendre à une conférence internationale de lutte contre le paludisme, à une époque où l’Afrique a peu de place dans les débats scientifiques. Même ceux qui la concernent directement.

Le jeune camerounais est l’un des rares étudiants africains invités à cette conférence qui s’est tenue à Oxford cette année-là.

Il s’est rapidement fait remarquer par «  ses espoirs d’idées légères  » de vouloir utiliser la génétique dans le développement de vaccins et a été immédiatement braconné par l’Université américaine de Harvard pour poursuivre ses recherches.

Il était étudiant puis maître de conférences à la prestigieuse université et y est resté une décennie, principalement pour approfondir ses projets de lutte contre le paludisme. La maladie tue encore près de 400 000 personnes dans le monde chaque année, dont près de 100 000 au Nigéria.

« Tant qu’il n’y aura pas de recherche sur le continent, il n’y aura pas de vaccin », a-t-il déclaré. « Vous devez être sur le terrain. »

– L’appel du continent –

Mais ce n’est pas le paludisme qui le pousse à retourner en Afrique, mais la fièvre du Lasso. En 2007, le biologiste a entendu parler pour la première fois de cette fièvre hémorragique, près d’Ebola, et des 700 décès qu’elle provoque chaque année au Nigeria.

À sa grande surprise, il découvre que les tests de dépistage sont envoyés en Allemagne. Au moment où vous recevez les résultats, 90% des patients sont décédés.

« Il est tout à fait inacceptable qu’une maladie découverte en 1969 n’ait toujours pas été diagnostiquée en 2007 », se rebelle le professeur.

Un an plus tard, il a collecté de l’argent et est parti pour Irrua, dans le sud du Nigéria, pour construire un laboratoire. Il forme deux jeunes lycéens en microbiologie et réalise les premiers tests de dépistage de Lassa en Afrique.

« Il n’y avait rien, ni travail ni matériel », se souvient-il. « Pas même l’électricité. Nous avons dû utiliser une batterie de voiture pour faire fonctionner la machine PCR! « 

Désormais, les patients sont détectés plus rapidement et les pics épidémiques annuels de Lassa, endémiques au Nigeria, provoquent entre 100 et 200 décès chaque année.

La lutte du Pr Happi: lutter contre les épidémies en Afrique et transférer ses connaissances sur le continent. A l'entrée de l'Université du Sauveur accueillant son centre de recherche, le 2 juin 2020 (AFP - PIUS UTOMI EKPEI)

La lutte du Pr Happi: lutter contre les épidémies en Afrique et transférer ses connaissances sur le continent. A l’entrée de l’Université du Sauveur accueillant son centre de recherche, le 2 juin 2020 (AFP – PIUS UTOMI EKPEI)

Fort de cette expérience, le professeur a fondé Acegid et est depuis passé « d’épidémie en épidémie », comme il le dit. Il a récemment découvert deux autres virus (Ekpoma 1 et 2), parmi les centaines vivant dans les forêts tropicales de la région.

« Ici, les médecins ne savent souvent pas de quoi souffrent leurs patients. Ils testent le paludisme, le typhus … et ensuite ils ne savent plus » de quelle maladie il s’agit, note le chercheur.

Approfondir la recherche sur les maladies infectieuses en Afrique est d’une importance fondamentale. Mais les coûts sont élevés et même si les donateurs sont conscients de l’urgence, surtout compte tenu de la pandémie actuelle, les obstacles sont nombreux.

De nombreux chercheurs, médecins et personnels de santé préfèrent toujours travailler à l’étranger, pour de meilleurs salaires ou tout simplement parce qu’ils n’ont souvent pas les moyens d’exercer leur métier chez eux.

« Les jeunes étudiants africains peuvent être éduqués dans les meilleures universités du monde, mais s’il n’y a pas de structure pour les accueillir en Afrique une fois leur diplôme en place, c’est inutile », a-t-il dit.

– Biologie moléculaire et codage informatique –

Idowu Olawoye, qui a étudié la biologie moléculaire et le codage informatique en Angleterre avant de revenir en 2016. Vivant dans la petite ville d’Ede, à plus de six heures de route de la capitale économique, Lagos, ne l’alourdit pas, assure-t-il. « Je veux surtout participer au développement de mon pays ».

À seulement 27 ans, il traite actuellement les données de la séquence génétique Covid-19 pour le Nigéria: « Vous voyez, en lisant l’ADN du virus, nous pouvons voir où il allait. C’est comme si je lis son passeport ». il a popularisé autant que possible le jeune doctorant en montrant des schémas sur un iMac ultra-moderne.

Sa collègue Jessica Uwamibe voulait également «se sentir utile» à tout prix. Biologiste moléculaire de 29 ans, elle venait de commencer ses études à l’Université de Redeemer’s à Ede lorsque l’épidémie d’Ebola a éclaté en Afrique de l’Ouest en 2014.

Six ans plus tard, il complète les derniers détails de la sortie des tests rapides Covid-19, développés sur le même modèle que celui de Lassa et d’Ebola, et travaille déjà sur une recherche de vaccins basée sur les données génomiques découvertes. sur les patients au Nigeria.

« Pourquoi aller ailleurs? », A demandé la jeune femme. « Ici, nous avons les maladies et maintenant nous avons les connaissances et l’équipement. »