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Alibaba espère toujours remplacer Amazon par l’IA

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Alibaba espère toujours remplacer Amazon par l'IA

Le duel entre les deux géants du web dure depuis 5 ou 6 ans. Et au milieu d’une guerre commerciale entre leurs pays respectifs, il ne semble pas prêt à s’arrêter. À ma gauche, Amazon, la machine de guerre, la référence des sites de commerce électronique dans le monde occidental. À ma droite se trouve Alibaba, l’outsider chinois, le seul véritable concurrent des GAFA américains, à la tête de BATX.

Il y a deux ans, nous nous posions la question: le groupe chinois parviendrait-il un jour à dépasser le maître californien? Son arme, son atout, semblait bonne: l’IA. Il faut dire que la plupart des experts du e-commerce aiment utiliser ces dernières années cette formule : « Si vous commandez un pinceau sur Amazon, Amazon recommande d’en commander davantage. Si vous commandez un pinceau sur Alibaba, Alibaba recommande des cours d’art et de peinture. »

En 2018, le consultant marketing Grégory Pouy n’a donc pas hésité à qualifier Amazon de «  retardataire  » face aux Chinois. Est-ce toujours le cas deux ans plus tard? Il est vrai que les recommandations trouvées sur Aliexpress, le site de vente en gros d’Alibaba pour le grand public en Occident, restent fidèles à ce que vous auriez recherché par vous-même. Mais difficile de voir une grande différence, de toute façon avec les offres publiques d’achat d’Amazon. Ce sont tout aussi justes.

Actuellement, 35% des pages vues par les internautes sur Amazon proviennent des recommandations algorithmiques. Comme celui de son challenger Alibaba, grâce au Machine Learning, ils ont été développés en fonction des indices que vous laissez en ligne (comportement de surf) et de ce que d’autres clients aiment comme vous avez récemment acheté. Mais l’IA peut-elle permettre à Alibaba de dépasser Amazon en stimulant ses activités dans toutes les directions, au-delà des recommandations du commerce électronique?

La région amazonienne

Selon Scott Galloway, professeur de marketing à la NY University School of Business, Amazon deviendra un jour le GAFA le plus puissant pour deux raisons. D’abord parce que c’est la boutique en ligne dominante (43% du commerce en ligne mondial, 68% des «points de contact» des acheteurs lors de la recherche d’un produit). En raison de sa capitalisation boursière massive (1000 milliards de dollars), il peut faire des investissements massifs dans tous les secteurs stratégiques: vidéo à la demande et production fictive de style Netflix avec Amazon Prime Video, assistants vocaux avec Echo, trading physique et alimentaire avec Amazon Go et Prime Now, ou services de cloud computing pour les entreprises et les particuliers avec AWS (Amazon Web Services).

Alibaba, bien sûr, s’est inspiré de ce petit empire très lucratif, construit par Amazon, pour faire avancer ses pions. Le groupe chinois bénéficie d’une capitalisation boursière de 479 milliards de dollars devant ses concurrents Baidu, Tencent et Xiaomi. Pour y arriver, il a également investi partout, au point de créer son propre empire.

L’écosystème d’Alibaba

Vingt ans après sa fondation, Alibaba est omniprésente en Chine et à l’international. Il ne se limite plus, comme au départ, à connecter les PME et les acheteurs, mais offre des « marchés » au grand public, où les particuliers et les vendeurs sont connectés. Et tandis qu’Amazon s’efforce de suivre une logique de « détaillant » (c’est le plus grand distributeur au monde, après Walmart; et les ventes de tiers ne représentent que 31% de ses ventes), son concurrent chinois a été conçu comme un  » écosystème « . Il n’a aucun contrôle sur le stockage, la livraison ou l’expédition des produits. Ce système garantit une plus grande marge et des coûts inférieurs … bien que les livraisons des produits bon marché soient plus lentes.

Alibaba essaie de se différencier d’Amazon avec ce concept depuis 5 ou 6 ans et le copie à travers une stratégie de diversification. Outre les sites de commerce électronique pour particuliers, AliExpress et Taobao, qui gagnent en popularité en Europe, BATX a créé toute une série de sites. Sites de commerce électronique pour des marques chinoises et internationales (Tmall et Tmall Global). D’autres services tels que Alibaba Cloud. Une plateforme de voyage, Fliggy. Et un service de paiement à distance, Alipay.

Au-delà du commerce électronique

Actuellement, les différentes plateformes d’Alibaba accueillent environ 693 millions d’utilisateurs (+ 100 millions de plus par an). L’ambitieux groupe chinois espère toucher un milliard de clients d’ici 2024. Surtout en diversifiant ses activités. Ainsi, comme son rival américain, Alibaba ne se limite plus au e-commerce (même si ce secteur génère 70% de ses revenus).

Comme Amazon, le groupe chinois propose déjà un réseau de magasins physiques. Lancée en 2017, la marque Hema Fresh compte actuellement 150 points de vente dans 21 méga-politiques chinoises et AliExpress a ouvert son premier magasin physique en Europe à Madrid en 2019. Mais la société va bien au-delà du commerce et propose également des services financiers via sa filiale Ant Financial Services (600 millions d’utilisateurs); un réseau de logistique et de transport avec Cainiao; une carte en ligne et une application de géolocalisation avec Amap; ou un service de cloud computing avec Alibab Cloud (Aliyun en Chine), numéro 1 en Chine et numéro 4 dans le monde.

Alibaba investit également dans les médias via le South China Morning Post; et a fondé sa société de production et de distribution de films Alibaba Pictures. On retrouve également Alibaba dans la restauration, mais avec un «plus» en robotique. En 2019, il a ouvert une succursale à Hangzhou, à l’est de la Chine, qu’il a appelée «  l’hôtel du futur  ». L’établissement de 290 chambres, appelé « FlyZoo », ne dispose pas de réception. Par exemple, la reconnaissance faciale permet de déverrouiller les ascenseurs, tandis que le service en chambre peut être assuré par des robots. La BATX possède également Ele.me, une start-up spécialisée dans la livraison à domicile de repas, qui revendique 260 millions d’utilisateurs.

L’IA comme levier d’expansion

Enfin, pour continuer à se développer, Alibaba n’a pas été dépassé en IA et IoT. Il est, bien sûr, inspiré par son rival californien (mais mentor indirect). Basé sur des algorithmes, ce moteur de recommandation génère 35% des ventes en ligne, mais utilise également l’IA pour automatiser ses entrepôts, robotiser ses livraisons et diversifier ses services du trading physique au streaming / VOD, via le cloud computing.

Depuis 2018, il affine le concurrent asiatique d’Amazon Echo, le Tmall Genie. Il a son propre assistant vocal, AllGenie, et aide les utilisateurs dans leurs achats. C’est l’enceinte intelligente la plus vendue en Chine et la troisième au monde. Alibaba tente également d’optimiser son offre de cloud computing et ses services de cloud computing avec l’IA.

R&D forcée

Mais BATX va plus loin qu’Amazon. Probablement basé sur le modèle Google / Alphabet, qui multiplie les laboratoires de R&D dans tous les secteurs (santé, économie, culture, environnement …), Alibaba mène ses propres recherches dans deux secteurs où son rival est moins présent: les robots de service et Villes intelligentes.

En mai 2020, alors qu’elle présentait la dernière version de Tmall Genie, la société chinoise a expliqué qu’elle souhaitait améliorer l’expérience utilisateur de son assistant vocal via l’IA en investissant 1,4 milliard de dollars dans la conception de technologies qui seraient à la croisée des chemins Entre l’intelligence artificielle et l’internet des objets (‘AIoT’), via Alibaba Cloud et AI Labs.

Ce laboratoire mène des recherches sur l’assistant vocal d’Alibaba (reconnaissance vocale, compréhension du langage naturel, recommandation personnelle), mais pas seulement. A.I. Les laboratoires sont également utilisés par BATX pour fabriquer des robots. Des robots de service qui peuvent accueillir le public dans les hôtels, mais aussi fournir des médicaments dans les hôpitaux, servir les clients dans les restaurants et assister les employés dans leur « environnement de bureau ».

Alibaba prévoit de dépenser entre 15 et 28 milliards de dollars pour la recherche de son académie de recherche, DAMO, d’ici 2023. Une structure gigantesque, dont ses AI Labs, mais aussi une dizaine d’autres laboratoires techniques – dédiés à l’informatique quantique, à la blockchain, à la biométrie, aux voitures autonomes, au big data et à « l’intelligence machine ».

BATX prend également en charge diverses startups de l’IA, comme SenseTime, spécialiste de la reconnaissance faciale. Enfin, il va même jusqu’à poursuivre un projet de ville intelligente propulsé par l’IA: City Brain. En particulier, ce système de gouvernance basé sur les données, ainsi que le cloud, les caméras et les algorithmes omniprésents, permettraient d’éliminer les embouteillages.

L’IA à la conquête de l’Europe

Géographiquement, Alibaba s’installe progressivement dans les pays occidentaux. Alors qu’Amazon peine toujours à s’inviter en Chine, où Alibaba représente 80% des dépenses en ligne. Mais malgré le fait que le groupe chinois dépasse le nombre de clients d’Amazon (960 millions contre 310 millions), et même s’il n’est plus aussi inconnu qu’auparavant, il peine toujours à pénétrer l’Europe. Surtout en France, où Amazon est de loin le premier cyber-vendeur du pays avec un chiffre d’affaires de 7 milliards d’euros selon Kantar, tandis qu’Aliexpress n’est même pas dans le Top 10 de la médiamétrie pour la Fédération du ‘e-commerce (Fevad) des plus visités des sites.

C’est pourquoi le BATX se concentre donc sur l’IA. Il espère qu’en investissant dans l’IA, il trouvera la recette qui contribuera à faire la différence en termes de recommandations prédictives.

Alibaba peut compter sur son gouvernement

Si Alibaba mise sur l’IA depuis deux ans pour devenir un « empire » de la taille d’Amazon, elle peut compter sur son gouvernement. Un état dictatorial, bien sûr, mais qui s’efforce de dominer le secteur de l’IA dans le monde entier, et qui ne lésine pas sur les subventions et les plans de soutien aux entreprises pour la «Big Tech».

Kai-fu Lee, ancien directeur d’Apple, Microsoft et Google, déclare dans AI Superpowers que la Chine finira par dépasser l’Amérique en matière d’IA grâce à « des données abondantes, des entrepreneurs enthousiastes, des scientifiques instruits et éduqués, mais surtout, un paysage politique favorable ». Qu’en est-il d’Alibaba? « Actuellement, Amazon et Alibaba ont des niveaux de technologie similaires en raison de leur accès aux données des consommateurs, mais ce ne sera pas long. Amazon sera bientôt dépassé par Alibaba, qui ira directement à l’arrivée grâce au soutien du gouvernement », prédit Joshita Varshney. stagiaire au Foreign Policy Research Institute de Philadelphie.

Quant à la naïveté, la vision transcendante ou l’analyse réaliste? En tout cas, il faut dire que tandis que Donald Trump attaque maladroitement ses propres sociétés technologiques, la Chine soigne entre-temps ses « licornes » sans jamais regarder en arrière. Et si Alibaba, dont les ventes continuent d’augmenter, utilise cette manne avec habileté, rien ne pourrait théoriquement l’empêcher d’égaler ou même de dépasser un GAFA. Même Amazon.