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Parce qu’ils ne pouvaient pas se permettre leurs études, de nombreux étudiants bouleversent leur vie

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« Environ deux semaines après le début de l’emprisonnement, j’ai dû arrêter mes études parce que je ne pouvais plus payer les frais de scolarité. La banque avait mis fin aux prêts destinés à les financer, tandis que l’université m’a demandé de payer les sommes dues pour les deux semestres. La remise de 10% sur les frais que j’ai reçus n’a pas beaucoup aidé », explique Nada *, qui étudie l’informatique à l’Université américaine de Beyrouth (AUB).

Pour Maribelle, maintenant dans sa troisième année à l’Université libanaise (UL), l’instabilité financière a commencé au début de sa carrière universitaire lorsqu’elle a étudié à l’Université Saint Joseph (USJ). « Les factures se sont accumulées alors que les revenus de mon père continuaient de baisser. Notre situation n’a fait qu’empirer. Au début de l’année scolaire 2019, nous étions à leur point le plus bas  », explique-t-elle. L’étudiant a ensuite été contraint de quitter l’USJ et s’est inscrit dans la branche francophone de l’UL, la seule université publique au Liban. Propriétaire d’une agence de voyages et d’un pub, son père a été durement touché par la crise économique et l’incarcération causées par la pandémie de coronavirus. « Aujourd’hui encore, je dois de l’argent à l’USJ. Je dois également finaliser les remboursements des prêts bancaires depuis ma première année », explique Maribelle.

Des responsables des universités du Liban confirment l’ampleur de la crise. Par exemple, à l’Université libanaise américaine (LAU), environ 45% des étudiants avaient auparavant besoin d’une aide financière. Au cours de l’année académique 2019-2020, ce taux est passé à 65%. « Et nous nous attendons à ce que ce pourcentage dépasse 75% pour l’année scolaire 2020-2021 alors que le nombre de familles de la classe moyenne confrontées à des difficultés financières augmente », a déclaré Joseph Jabra, président de LAU.

Selon Fadi Geara, vice-recteur aux affaires académiques à l’USJ, «  depuis le début de la crise financière et les protestations contre le pouvoir fin 2019, le paiement des frais de scolarité a commencé à baisser. La pandémie a exacerbé cette baisse ».

Étudiant en troisième année de droit à l’USJ, Mazen *, comme des centaines d’autres étudiants, a commencé à avoir du mal à payer les frais de scolarité au début de l’année universitaire. « En raison de restrictions bancaires, je n’ai pas pu retirer d’argent. À cela s’ajoute le poids de l’inflation galopante », explique-t-il. Au Liban, « les parents ont mis leurs économies à la banque, en particulier pour payer les frais de scolarité de leurs enfants », a déclaré Talal Nezameddine, doyen des affaires étudiantes à l’AUB. « Avec des contrôles de capitaux informels, des restrictions bancaires et un épuisement imminent des dépôts libanais, il devient de plus en plus difficile pour les familles d’assurer l’avenir de leurs enfants », a-t-il déclaré. Dans cet environnement imprévisible, comme il l’appelle, Mazen « devait prendre de grandes décisions » qu’il ne s’attendait pas à prendre à ce stade de sa vie. « J’étais confronté à deux options: me soumettre à la réalité ou partir. Et c’est la dernière décision que j’ai prise. « 

Impact de la crise sur la qualité de vie et les performances des étudiants

Selon Verena el-Amil, présidente du club laïque de l’USJ et membre de Mada, un mouvement qui rassemble les étudiants des clubs laïques de différentes institutions universitaires, « il y a de nombreux étudiants qui envisagent maintenant de quitter les universités privées pour entrer écrire à UL, ce qui n’était pas leur premier choix ». L’enseignement universitaire au Liban risque de « devenir exclusivement accessible aux classes supérieures de la population, plutôt que d’être un droit fondamental », a ajouté Dima, également membre de l’AUB et du club laïque de Mada.

Par conséquent, un meilleur budget pour le mouvement Mada devrait être alloué à UL afin de maximiser son efficacité à la lumière « d’un système éducatif à coûts excessifs, dans le contexte de la crise actuelle ». En particulier, cette plateforme étudiante demande de déterminer les frais de scolarité pour chaque année de l’ensemble de la carrière universitaire d’un étudiant, aujourd’hui, pour le coût de la première année. Mada plaide également pour une baisse des frais de scolarité correspondant à la période de la pandémie. « Lorsque nous étudiions en ligne, nous avons demandé à l’université en raison de l’incarcération de réduire les coûts de 50% parce que nous n’utilisons pas les services disponibles sur le campus », a déclaré Salma, une étudiante en sciences infirmières de première année à l’AUB, qui dit ses parents ont dû payer des dettes pour payer son école. « Plus tard, même cette option n’est plus possible! » Elle se plaint et augmente la pression sur ses épaules. « Mes sentiments varient entre la déstabilisation, la confusion et la peur, car je peux être forcé de quitter cette université à tout moment. Nous en discutons tout le temps avec des amis. Notre avenir est si incertain … « Mada appelle également à une intervention du ministère de l’Éducation afin que les frais de scolarité soient tous convertis en livres libanaises au taux de 1 515LL pour un dollar. » Imaginez le taux officiel un jour est fixé à 3000LL pour un dollar. Les étudiants sont terrifiés par le fait que le coût en livres libanaises doublera si le coût est converti en dollars à ce taux « , note Verena.

Salma décidera exactement du reste de ses études sur la base de la décision de l’AUB à ce sujet. « Le problème est que la vie devient plus chère à mesure que le revenu de mes parents diminue », dit-elle. « La première option serait d’émigrer aux Etats-Unis et d’y retrouver mon père qui prépare nos papiers, ce que je crains toujours », poursuit la jeune femme, ajoutant, « si je quittais mon pays. , Je souffrirais aussi. La deuxième option serait de s’inscrire à l’UL. Une décision difficile pour cette jeune fille qui a toujours rêvé d’étudier à l’AUB. « Cette incertitude sur mon avenir m’empêche parfois parfois ça me fait pleurer « , soupire-t-elle.

Contrairement à Salma, Nada * est heureuse d’avoir quitté AUB. « Je pense que c’est la bonne option, surtout après l’adoption de la nouvelle politique. J’ai réalisé que leur système ne fonctionnait tout simplement pas pour moi. Elle étudie le cinéma à l’UL puis les sciences politiques. « Tu ne sais pas à quel point je suis excité! » Elle a dit convaincue de son plan.

Si les difficultés de paiement affectent principalement les parents, le poids de la situation économique a également des conséquences sur les étudiants, leur qualité de vie et même leurs résultats. « La deuxième année, j’ai dû travailler après les cours pour subvenir à mes besoins et payer certaines factures. Cela a affecté mes études, ce n’était pas facile de gérer les deux », se souvient Maribelle. De même, Nada admet qu’elle a eu « beaucoup de stress et d’anxiété » concernant le paiement des frais de scolarité. Elle se souvient de ses « inquiétudes constantes » pour son avenir. « La détérioration de ma santé mentale a affecté mes performances à l’université », dit-elle. Pour alléger ce fardeau, au moins en partie, Nada a décidé de quitter AUB pour s’inscrire à UL.

Commencez une nouvelle vie, ici ou ailleurs

Maribelle, elle regrette toujours d’avoir été contrainte de quitter l’USJ pour rejoindre l’UL. Un transfert qui a affecté sa vie sociale. « J’ai perdu le contact avec mes collègues USJ. Je ne retrouve plus mes anciens amis à cause des contraintes de temps ou d’autres humeurs. Cela m’a plongé dans des moments de grande dépression », révèle-t-elle. En tout cas, il est « hors de question » pour cet étudiant de rester au Liban. « Il est dommage que le pays perde notre génération. Une génération obligée d’émigrer pour construire le pays », regrette Maribelle.

Tout comme elle, Mazen veut émigrer. Il ne terminera même pas son semestre à l’USJ. « J’ai choisi de prendre le risque d’économiser mon argent pour aller en France si je suis admis à la faculté de droit pour laquelle je me suis inscrit. Je pense que c’est malheureusement la meilleure décision étant donné les circonstances et les possibilités limitées ici  », a-t-il déclaré.

* Le nom a été changé à la demande de la personne pour maintenir son anonymat.

Les universités face à la crise

La crise économique, exacerbée par la crise sanitaire, n’a pas épargné les universités du Liban. Pour aider leurs étudiants en difficulté financière, ces derniers ont pris une série de mesures, notamment l’arrêt de l’augmentation des études pour l’année prochaine, les prêts étudiants sans intérêt et le paiement différé (LAU), l’augmentation de la participation aux bourses et la possibilité de fixer payer une partie en dollars des frais de scolarité en livres libanaises au taux de 1 515 LL (USJ). D’autres institutions, comme l’USEK et l’AUB, ont organisé des campagnes de collecte de fonds et de dons. L’USEK a également introduit des frais de scolarité échelonnés, supprimé les frais de retard et fixé des conditions de paiement.

Mesures qui ont un impact sur les universités. « Le paiement de 1515 LL a entraîné une réduction de 25 à 30% du pouvoir d’achat de l’USJ, qui reprend une grande partie de ses équipements de pointe à l’étranger. Le budget de l’année en cours sera largement déficient », a déclaré Fadi Geara, vice-recteur aux affaires universitaires à l’USJ.

De même, à l’USEK, la baisse des frais de scolarité a entraîné une «augmentation de la dette universitaire», note Céline Baaklini, la rectrice des affaires étudiantes de l’USEK. Chez AUB « pour atténuer l’impact de la perte de valeur du livre, l’université intensifie ses efforts pour créer un fonds soutenu par des donateurs du monde entier », a déclaré Talal Nezameddine, doyen des affaires étudiantes.

Pendant ce temps, la LAU, qui dépense plus de 50 millions de dollars en aide financière, a été contrainte de réduire considérablement son budget de fonctionnement, de reporter des projets et de lancer une campagne d’urgence pour lever des fonds pour «  l’aide financière aux étudiants  », souligne Joseph Jabbra, président de l’université.